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3 fatos que ajudam a explicar um momento econômico confuso

O caminho para uma “aterragem suave” não parece tão fácil como há quatro meses. Mas as expectativas de um ano atrás foram superadas.


As notícias económicas das últimas duas semanas foram suficientes para deixar até mesmo os observadores mais experientes com uma sensação de decepção. A taxa de desemprego caiu. A inflação aumentou. O mercado de ações despencou, depois se recuperou e depois caiu novamente.

Dê um passo para trás, entretanto, e a imagem ficará mais nítida.

Em comparação com as perspectivas de Dezembro, quando a economia parecia estar no caminho certo para uma “aterragem suave” surpreendentemente suave, as notícias recentes foram decepcionantes. A inflação revelou-se mais teimosa do que se esperava. As taxas de juro deverão manter-se no nível actual, o mais elevado em décadas, pelo menos durante o Verão, se não no próximo ano.

No entanto, se deslocarmos um pouco o ponto de comparação para o início do ano passado, a história muda. Naquela altura, os analistas previam amplamente uma recessão, convencidos de que os esforços da Reserva Federal para controlar a inflação resultariam inevitavelmente em perdas de empregos, falências e execuções hipotecárias. E, no entanto, a inflação, mesmo tendo em conta os seus recentes contratempos, arrefeceu significativamente, enquanto o resto da economia escapou até agora a danos significativos.

“Parece grosseiro reclamar sobre onde estamos agora”, disse Wendy Edelberg, diretora do Projeto Hamilton, um braço de política econômica da Brookings Institution. “Esta foi uma desaceleração realmente indolor, dada a preocupação de todos nós.”

As oscilações mensais dos preços no consumidor, o crescimento do emprego e outros indicadores são extremamente importantes para os investidores, para quem cada centésimo de ponto percentual nos rendimentos do Tesouro pode afectar milhares de milhões de dólares em transacções.

Mas para praticamente todos os outros, o que importa é o prazo um pouco mais longo. E, a partir dessa perspectiva, as perspectivas económicas mudaram de formas subtis mas importantes.

A inflação, medida pela variação de 12 meses do Índice de Preços ao Consumidor, atingiu o pico de pouco mais de 9 por cento no verão de 2022. A taxa caiu então acentuadamente durante um ano, antes de estagnar em cerca de 3,5% nos últimos meses. Uma medida alternativa preferida pela Fed mostra uma inflação mais baixa – 2,5% nos dados mais recentes, de Fevereiro – mas uma tendência geral semelhante.

Por outras palavras: o progresso abrandou, mas não se inverteu.

Mensalmente, a inflação aumentou um pouco desde o final do ano passado. E os preços continuam a subir rapidamente em categorias específicas e para consumidores específicos. Os proprietários de automóveis, por exemplo, estão a ser atingidos por um triplo golpe: preços mais elevados da gasolina, custos de reparação mais elevados e, mais notavelmente, taxas de seguro mais elevadas, que aumentaram 22% em relação ao ano passado.

Mas em muitas outras áreas, a inflação continua a diminuir. Os preços dos alimentos permaneceram estáveis ​​durante dois meses e subiram apenas 1,2% em relação ao ano passado. Os preços do mobiliário, dos eletrodomésticos e de muitos outros bens duradouros têm vindo a cair. Os aumentos das rendas moderaram-se ou mesmo reverteram-se em muitos mercados, embora isso tenha demorado a aparecer nos dados oficiais de inflação.

“A inflação ainda está muito alta, mas é muito menos ampla do que era em 2022”, disse Ernie Tedeschi, pesquisador da Faculdade de Direito de Yale que recentemente deixou um cargo na administração Biden.

A recente estabilização da inflação seria uma grande preocupação se fosse acompanhada pelo aumento do desemprego ou por outros sinais de problemas económicos. Isso colocaria os decisores políticos numa situação difícil: se tentassem apoiar a recuperação, correriam o risco de acrescentar mais lenha à fogueira inflacionista; continuem tentando conter a inflação e poderão levar a economia a uma recessão.

Mas não é isso que está acontecendo. Fora a inflação, a maior parte das notícias económicas recentes têm sido tranquilizadoras, se não mesmo otimistas.

O mercado de trabalho continua a esmagar as expectativas. Os empregadores criaram mais de 300 mil empregos em março e criaram quase três milhões no ano passado. A taxa de desemprego tem estado abaixo dos 4% há mais de dois anos, o período mais longo desde a década de 1960, e os despedimentos, apesar dos cortes em algumas empresas de alto perfil, permanecem historicamente baixos.

Os salários continuam a aumentar – já não ao ritmo vertiginoso do início da recuperação, mas a um ritmo mais próximo do que os economistas consideram sustentável e, o que é crucial, mais rápido do que a inflação.

O aumento dos rendimentos permitiu que os americanos continuassem a gastar, mesmo quando as poupanças que acumularam durante a pandemia diminuíram. Restaurantes e hotéis continuam lotados. Os varejistas estão saindo de uma temporada de férias recorde e muitos prevêem crescimento também este ano. Os gastos dos consumidores ajudaram a alimentar uma aceleração do crescimento económico global no segundo semestre do ano passado e parecem ter continuado a crescer no primeiro trimestre de 2024, embora de forma mais lenta.

Ao mesmo tempo, sectores da economia que enfrentaram dificuldades no ano passado mostram sinais de recuperação. A construção de moradias unifamiliares aumentou nos últimos meses. Os fabricantes estão a reportar mais novas encomendas e a construção de fábricas disparou, em parte devido aos investimentos federais na indústria de semicondutores.

Portanto, a inflação é demasiado elevada, o desemprego é baixo e o crescimento é sólido. Com esse conjunto de ingredientes, o livro de receitas padrão para a elaboração de políticas oferece uma receita simples: taxas de juro elevadas.

Efectivamente, os responsáveis ​​da Fed sinalizaram que os cortes nas taxas de juro, que os investidores esperavam no início deste ano, deverão agora esperar pelo menos até ao Verão. Michelle Bowman, governadora do Fed, até sugeriu que o próximo passo do banco central poderia ser aumentar as taxas e não reduzi-las.

A expectativa dos investidores de taxas mais baixas foi um grande factor na subida dos preços das acções no final de 2023 e início de 2024. Essa recuperação perdeu força à medida que as perspectivas de cortes nas taxas se tornaram mais sombrias e novos atrasos podem significar problemas para os investidores em acções. Os principais índices de ações caíram acentuadamente na quarta-feira, após o relatório inesperadamente quente do Índice de Preços ao Consumidor; o S&P 500 terminou a semana com queda de 1,6%, a pior semana do ano.

Os mutuários, entretanto, terão de esperar por qualquer alívio das taxas elevadas. As taxas hipotecárias caíram no final do ano passado, em antecipação aos cortes nas taxas, mas desde então voltaram a subir, exacerbando a crise existente na acessibilidade da habitação. As taxas de juro dos cartões de crédito e dos empréstimos para aquisição de automóveis estão nos níveis mais elevados das últimas décadas, o que é particularmente difícil para os americanos de baixos rendimentos, que são mais propensos a depender de tais empréstimos.

Há sinais de que os custos mais elevados dos empréstimos estão a começar a ter efeitos: as taxas de incumprimento aumentaram, especialmente para os mutuários mais jovens.

“Há motivos para preocupação”, disse Karen Dynan, economista de Harvard que foi funcionária do Tesouro no governo do presidente Barack Obama. “Podemos ver que há partes da população que, por uma razão ou outra, estão sob pressão.”

No conjunto, porém, a economia resistiu ao duro remédio das taxas mais elevadas. As falências e execuções hipotecárias de consumidores não dispararam. Nem os fracassos empresariais. O sistema financeiro não cedeu como algumas pessoas temiam.

“O que deve nos manter acordados à noite é vermos a desaceleração da economia, mas os números da inflação não desacelerarem”, disse Edelberg, do Projeto Hamilton. Até agora, porém, não foi isso que aconteceu. “Ainda temos uma demanda muito forte e só precisamos que a política monetária permaneça mais restritiva por mais tempo.”

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