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À medida que se aproxima uma reunião histórica da Metodista Unida, as igrejas africanas avaliam o seu futuro.

A Igreja Metodista Unida perdeu um quarto das suas igrejas nos EUA num cisma recente, com os conservadores a afastarem-se devido a disputas sobre sexualidade e teologia.

Agora, com a aproximação da sua primeira grande reunião legislativa em vários anos, a questão é se a Igreja pode evitar um resultado semelhante noutras partes do mundo, onde vive cerca de metade dos seus membros.

A questão é particularmente grave em África, onde vive a grande maioria dos Metodistas Unidos fora dos EUA. A maioria dos seus bispos é a favor da permanência, mas outras vozes apelam à desfiliação das conferências regionais.

Na próxima Conferência Geral em Charlotte, Carolina do Norte, os delegados abordarão uma ampla gama de propostas – desde a revogação da proibição da Igreja ao casamento entre pessoas do mesmo sexo e à ordenação de pessoas LGBTQ, até à criação de mais autonomia para as conferências regionais estabelecerem tais regras, até à criação de mais fácil para as igrejas internacionais deixarem a denominação.

O delegado Jerry Kulah, da Libéria, disse acreditar que é hora das igrejas africanas partirem.

Ele disse que quando participou pela primeira vez numa Conferência Geral em 2008, ficou chocado com as propostas para liberalizar as regras da Igreja. Desde então, ajudou a mobilizar delegados africanos para votarem com os conservadores americanos para criar regras denominacionais cada vez mais rigorosas contra o casamento entre pessoas do mesmo sexo e a ordenação de pessoas LGBTQ.

Mas igrejas progressistas americanas têm desafiado cada vez mais essas regras e agora parecem ter votos para as anular.

“Sabemos que não vamos à Conferência Geral para necessariamente ganhar votos”, disse Kulah, coordenador geral do grupo de defesa da UMC Africa Initiative. “Portanto, o nosso objectivo é articular a nossa posição e deixar o mundo saber porque é que se tornou muito necessário desfiliar-nos da Igreja Metodista Unida, porque não podemos dar-nos ao luxo de pregar evangelhos diferentes.”

Mas Jefferson Knight, também delegado da Libéria, opõe-se à desfiliação. Ele disse que um cisma equivaleria a abandonar o rico legado espiritual da IMU em África e romperia os seus valiosos laços internacionais.

“A Libéria foi o berço da Igreja Metodista Unida no continente africano em 1800”, disse Knight, do grupo de defesa Fórum Metodista Unido de África. A igreja desenvolveu líderes em educação, cuidados de saúde e evangelismo em todo o continente, disse Knight, que também trabalha como monitor de direitos humanos para a igreja.

Knight disse que o cisma não é necessário.

Ele partilha a oposição generalizada em África às políticas liberalizantes sobre o casamento ou a ordenação, mas é a favor de uma proposta que permitiria que cada região da Igreja – da América à África, da Europa às Filipinas – adaptasse as regras ao seu contexto local.

“A melhor saída é regionalizar e ver como podemos exercer o ministério de forma pacífica e dentro do nosso contexto, da nossa cultura”, disse Knight.

A Igreja Metodista Unida tem as suas raízes no revivalista do século XVIII, John Wesley, e há muito que enfatiza a piedade cristã, o evangelismo e o serviço social. Historicamente, tem estado presente em quase todos os condados dos EUA.

Mas é também a mais internacional das principais denominações protestantes dos EUA.

Gerações de esforços missionários levaram o Metodismo a todo o mundo. As igrejas locais criaram raízes e cresceram dramaticamente, particularmente em África.

Hoje, membros de quatro continentes votam em reuniões legislativas, atuam juntos em conselhos, fazem viagens missionárias aos países uns dos outros e são em grande parte regidos pelas mesmas regras. As igrejas dos EUA ajudam a financiar ministérios internacionais, como a Universidade Africana no Zimbabué.

Mais de 7.600 congregações dos EUA partiram durante uma janela temporária entre 2019 e 2023 que permitiu às congregações manter as suas propriedades – mantidas em custódia para a denominação – sob termos legais relativamente favoráveis, de acordo com uma contagem da UM News.

Essa disposição aplicava-se apenas às igrejas americanas. Alguns dizem que a Conferência Geral – que decorre de 23 de Abril a 3 de Maio – deveria aprovar uma para outros países.

“O nosso principal objectivo é garantir que os Metodistas Unidos africanos e outros fora dos EUA tenham a mesma oportunidade que os Metodistas Unidos nos EUA tiveram”, disse o Rev. Thomas Lambrecht, vice-presidente do grupo de defesa conservador Good News.

Os opositores dizem que as igrejas no estrangeiro já podem desfiliar-se ao abrigo das regras da Igreja – e algumas conferências na Europa de Leste tomaram tais medidas. Mas os proponentes dizem que o processo é muito complicado.

Para complicar ainda mais a questão, as igrejas operam numa série de ambientes jurídicos. Alguns países africanos criminalizar a atividade entre pessoas do mesmo sexoenquanto nos EUA o casamento entre pessoas do mesmo sexo é legal.

A maioria das congregações americanas que partiram eram igrejas conservadoras chateadas com o fracasso da denominação em fazer cumprir as suas proibições às uniões do mesmo sexo e à ordenação de pessoas LGBTQ. Algumas aderiram a denominações como a nova Igreja Metodista Globalenquanto outros se tornaram independentes.

As saídas aceleraram a perda de membros naquela que até recentemente era a terceira maior denominação americana. A Igreja Metodista Unida registou 5,4 milhões de membros nos EUA em 2022, um número que certamente despencará quando as desfiliações de 2023 forem contabilizadas.

Um estudo detalhado realizado pelo Conselho Geral de Finanças e Administração da UMC indicou que há 4,6 milhões de membros noutros países – menos do que estimativas anteriores, mas ainda próximos dos números dos EUA.

A Igreja Metodista Unida tem debatido a homossexualidade desde o início da década de 1970, reforçando constantemente as proibições LGBTQ durante a sua última reunião legislativa em 2019.

Naquele ano, “os tradicionalistas ganharam a votação, mas perderam a igreja”, disse o Rev. Mark Holland, diretor executivo da Mainstream UMC, que defende o levantamento das proibições em toda a igreja e uma proposta de “regionalização” permitindo que cada região decida sobre tais regras.

Ele observou que numerosas conferências regionais da igreja nos Estados Unidos reagiram à votação 2019 elegendo delegados mais progressistas para a próxima Conferência Geral.

Os progressistas acreditam que têm votos suficientes para revogar a linguagem do Livro de Disciplina que proíbe a ordenação de “homossexuais praticantes declarados” e penalizar pastores que realizam casamentos entre pessoas do mesmo sexo.

Menos certo é o destino da regionalização, que aumentaria a autonomia regional. A regionalização envolve alterações constitucionais que exigem uma maioria de dois terços da Conferência Geral e a aprovação de dois terços das conferências locais em todo o mundo.

Os proponentes dizem que a regionalização também traria paridade a diferentes regiões, dizendo que o sistema actual é uma relíquia centrada nos EUA de uma era missionária anterior. O cenário de regionalização também poderia permitir que igrejas em algumas regiões mantivessem as proibições LGBTQ enquanto outras as eliminassem.

As regiões religiosas fora dos Estados Unidos já têm alguma margem de manobra para adaptar as regras aos seus contextos, mas a regionalização definiria essa flexibilidade com mais precisão e alargaria-a às igrejas dos EUA.

A igreja afiliada à IMU nas Filipinas – a única na Ásia, com cerca de 280.000 membros – manteria a sua oposição ao casamento entre pessoas do mesmo sexo, que não é legalmente reconhecido lá, disse um oficial da igreja. Também não permitirá que pessoas abertamente LGBTQ sejam ordenadas.

A maioria dos bispos africanos opõe-se à desfiliação, ao mesmo tempo que se opõem à ordenação e ao casamento LGBTQ.

“Não obstante as diferenças na nossa IMU relativamente à questão da sexualidade humana, especialmente com a nossa postura de visão tradicional e bíblica do casamento, afirmamos categoricamente que não planeamos deixar a Igreja Metodista Unida e continuaremos a ser pastores do rebanho de Deus neste denominação mundial”, dizia uma declaração assinada por 11 bispos africanos numa reunião em Setembro.

Entre os que retiveram assinaturas estava o Bispo da Área Nigéria, John Wesley Yohanna.

Os Metodistas Nigerianos celebraram em Dezembro 100 anos da denominação no seu país, mas o seu futuro permanece incerto. As opiniões profundamente conservadoras sobre a sexualidade são generalizadas na Nigéria. Um porta-voz disse que a posição do bispo sobre a desfiliação seria determinada pelo que acontecer na Conferência Geral.

O casamento entre pessoas do mesmo sexo “é antibíblico e também é incompatível com o ensino cristão de acordo com o nosso Livro da Disciplina”, disse Yohanna numa conferência de imprensa em Janeiro, na qual também disse “não à regionalização”.

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Os repórteres da AP Chinedu Asadu em Lagos, Nigéria, e Jim Gomez em Manila contribuíram.

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A cobertura religiosa da Associated Press recebe apoio através da AP colaboração com The Conversation US, com financiamento da Lilly Endowment Inc. A AP é a única responsável por este conteúdo.

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