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Para salvar sua temporada, os Warriors entram no modo March Madness

SAN FRANCISCO – Os Golden State Warriors são o alvo do torneio Play-In da Conferência Oeste, precisando de duas vitórias para chegar aos playoffs reais. Uma derrota esta semana os aproxima do fim inevitável de sua era.

Essa é a conclusão anticlimática de 82 jogos: a décima colocação. E a última novidade é que eles jogam bem com as costas contra a parede.

É verdade. Os melhores jogadores desta equipe passaram por triunfos épicos na pós-temporada, respondendo a vários dos momentos em que foram empurrados. Stephen Curry, Draymond Green, Klay Thompson, Chris Paul, Andrew Wiggins, Kevon Looney – eles ganharam credibilidade nesta situação.

No entanto, depois de 82 jogos, também está claro que o impulso necessário para vencer é apenas a única esperança que resta nesta temporada. Embora seja baseado em sua história de momentos de encontro, é também o último suco restante para regar este peru da temporada.

É aqui que eles estão agora.

“Parece que precisamos vencer”, disse Green no domingo, depois de assistir os Warriors vencerem o Utah Jazz por 123-116, em um moletom preto e Jordan 3s de cimento verde. “Mas é emocionante. Você sabe, é fazer ou morrer. Provavelmente parece mais um torneio da NCAA. Meio que te dá essa sensação. … Só temos que vencer.”

Legados construídos em junho não parecem certos em March Madness.

É difícil encontrar confiança de que eles conseguirão fazer isso, mas isso faria todo o sentido. Bem-vindo ao meio que são os Guerreiros. Eles sempre lhe dão uma razão para acreditar que conseguirão, temperada por evidências de que esses dias acabaram. Eles ainda são bons o suficiente para vencer quase qualquer oponente, especialmente um adversário defeituoso. Simultaneamente, eles não são bons o suficiente para convocar o que têm de melhor à vontade e, com menos frequência, conseguem superar o melhor do oponente.

Os Warriors podem perder para o Sacramento Kings na terça-feira, e seria um resultado sem novidades. Se eles abandonassem esta temporada tão sem cerimônia, envoltos na mediocridade junto com o Chicago Bulls ou o Atlanta Hawks, seria indigno de seu currículo, mas certamente condizente com esta campanha em particular. Claro, eles também poderiam competir com os Kings, superando seus irmãos mais novos no norte, como fizeram na última pós-temporada, tudo em nome da nostalgia.

Você simplesmente não pode saber com esta equipe.

Mas o que sabemos, o que a temporada exaustiva da NBA tende a esclarecer, é que eles terminam esta temporada mais longe do seu objetivo do que quando começou. A única maneira de mudar essa realidade agora é fazer com que os playoffs sejam dignos de sua convicção.

Um ano atrás, quando o então atual campeão Warriors terminou como número 6 e teve que ir a Sacramento para os jogos 1 e 7, que foi considerada uma temporada de baixa. E quando os Warriors foram finalmente eliminados na segunda rodada, era anormal voltar para casa em maio, após seis viagens consecutivas às finais da NBA em anos em que Curry, Green e Thompson estavam saudáveis.

“É diferente, mas algo que você deve abraçar”, disse Thompson. “Temos uma chance. É tudo que você pode pedir. Nós nos colocamos em posição de ter sucesso na estrada. Temos jogado muito bem na estrada, especialmente ultimamente. É diferente, obviamente, do que era em 2022. Mas tanto faz. Ainda é basquete. Temos muita experiência em que nos apoiar.”

O tema difundido então, ecoado nos corredores da Crypto.com Arena após a derrota no jogo 6 para o Los Angeles Lakers nos playoffs da temporada passada, foi como eles maximizaram seu elenco – uma mensagem dupla de quão próximos eles estavam, terminando entre os quatro melhores do Ocidente e como eles precisavam de mais para chegar lá.

Eles entraram nesta temporada com a sensação de que acrescentaram o que precisavam. Eles negociaram por Paulo; convocou dois novatos produtivos, Brandin Podziemski e Trayce Jackson-Davis; e liberou espaço de rotação para a estrela em ascensão Jonathan Kuminga.

Além disso, Curry disputou 74 partidas, o maior número desde 2016-17. Thompson jogou 77 partidas, o maior número desde que voltou de lesões consecutivas no final da temporada. Wiggins jogou 71 partidas depois de apenas 37 na temporada passada.

Produziu mais duas vitórias.

O resultado é o pior resultado na Conferência Oeste desde a temporada 2019-20, marcada por lesões. É aqui que eles estão agora.

A história não está completa. Eles poderiam alterar a narrativa. Eles poderiam vencer jogos consecutivos fora de casa para chegar aos playoffs – em Sacramento e na derrota para o Lakers e o New Orleans Pelicans. Eles poderiam derrotar o inexperiente Oklahoma City Thunder, o cabeça-de-chave do Oeste e considerado o mais vulnerável por causa de sua juventude. Tal reviravolta colocaria os Warriors em uma série contra o Los Angeles Clippers ou o Dallas Mavericks. Embora os Warriors sejam azarões, não é estranho imaginar isso. Dallas tem sido um dos melhores times desde o intervalo do All-Star, e os Clippers estão no topo de seu elenco. Mas ambas as equipes têm falhas. Vencer essa série colocaria os Warriors nas finais da Conferência Oeste.

Viu como é fácil? Confundir o que é possível com o que é provável. Aplicar a grandeza do passado nos paradigmas atuais. Para racionalizar uma existência melhor para esses Guerreiros.

Stephen Curry


Os experientes Warriors dizem que jogam bem com as costas contra a parede. Em breve descobriremos se isso continua no torneio Play-In do tipo “faça ou morra”. (Ronald Martinez/Getty Images)

Como afirma o técnico Steve Kerr, este é um time melhor do que o que os Warriors montaram na temporada passada. Mesmo assim, eles perderam terreno na busca pelo quinto campeonato, já que os melhores da conferência fizeram avanços maiores que o Golden State. Nove times do Ocidente são melhores que esses Warriors. Nove. Essa é uma conclusão chocante para uma equipe com tamanha grandeza.

Durante toda a temporada, os Warriors esperaram, prometendo, encontrar o seu ritmo. Eventualmente, proclamou a história, eles acabariam em algum lugar entre os candidatos, onde seus currículos sugerem que eles pertencem. Mas esta temporada foi uma série de gratificações atrasadas.

Eles nunca resolveram as dificuldades do jogo acirrado que pareciam ser sua casa do leme. Eles nunca superaram os problemas em casa, um dos elementos mais intrigantes da temporada. Eles nunca conseguiram subir na escada da conferência até a sexta semente.

Eles finalmente encontraram um avanço, indo de 25 a 12 depois de janeiro. Mas quando tiveram a chance de garantir a oitava colocação, a última conquista da temporada regular, os Warriors confirmaram que seus problemas estavam invencíveis. Eles perderam mais um jogo acirrado, em casa, com apostas em jogo, para um time vencível do New Orleans.

Isso sugeriria que uma atualização é necessária, significativa, em algum lugar. A outra opção, certamente apresentada ao proprietário Joe Lacob por alguém fiscalmente responsável, é cortar custos e reagrupar. Acabe com a era agora, em vez de perseguir a sua sombra.

Mais uma corrida poderia mudar isso. Mais um chute no estilo Warriors pode provar que eles estão a alguns ajustes de voltar. Claro que é possível. É Curry. É verde. É Thompson. As probabilidades sejam condenadas.

Suas costas estão contra a parede. É fazer ou morrer. Ganhe ou vá para casa. Eles são construídos para esta configuração no estilo March Madness. Certo, Klay?

“Nunca joguei nisso. Não consigo me identificar com isso”, disse Thompson, o produto do Estado de Washington, ao encerrar a entrevista indo embora. Ele se afastou alguns passos antes de gritar um adendo. “Mas o NIT. Esse é o mesmo formato.”

É aqui que eles estão agora.

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(Foto principal de Klay Thompson durante o jogo de sexta-feira contra os Pelicans: Kavin Mistry / Getty Images)



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